What’s blood got to do with it? Reimagining kinship in the Age of Enlightenment

To pass the time on a recent rainy drive to Pittsburgh with my family, we listened to an episode of The Ezra Klein Show that consisted of a conversation between Klein and American novelist Richard Powers. Powers is the author of, among many things, The Overstory, a Pulitzer Prize-winning novel recently included in Barak Obama’s list of three books everyone should read. The main characters of the story are the trees, their stories told through the humans that form intimate relationships with them. While listening to the interview, I was struck by how, in describing the relationships between humans and trees (and plants, and other animals), Powers referred again and again to this vast network as one of kinship. He reframed kinship as an immense and powerful interspecies network that brings together all the matter that exists on earth.

In many ways Powers’ project, that of both re-imagining what kinship can be, and of exploring what these different forms of intimate communities can do, is also the project of Queering the Enlightenment. While firmly grounded in human interaction, my book establishes a strong link between kinship, knowledge production, and political critique in eighteenth-century France, arguing that one valid method of critique of the French monarchy was stories about queer intimate communities. Many eighteenth-century French authors were critical of the kinds of kinship that reproduced wealth and social hierarchies through practices such as primogeniture and arranged marriage, and so they turned to figures such as the orphan, the bastard, and the foreigner to imagine how the moving pieces of the family might be rearranged, and how these new kinship formations might change how we think about knowledge and power.

Each chapter of Queering the Enlightenment focuses on a single paradigm of intimacy as unearthed through readings of various canonical authors of eighteenth-century France. A chapter on Crébillon fils, for instance, shows how the author harnesses the power of cruising in his novels to propose that random hookups and one-night stands can lead to meaningful methods of sharing the human experience with others. Kinship, gender, and sexuality lose all fixed meaning in a world such as this one. Another chapter turns to several works of Pierre de Marivaux to examine the possibility of a feminine symbolic that emerges from the space of the maternal and circulates among women who nurture and care for other women. In so doing, it invites us to imagine a queer motherhood capable of nourishing the French Republic in ways unavailable to the bare-breasted Marianne that serves as a symbol of France to this day. Other chapters question the heteronormative family structure guided by analyses of the literature of Voltaire, Montesquieu, the abbé Prévost, and Françoise de Graffigny to see how certain outcast figures find hope in unlikely encounters, and how the relationships they form question the very idea of a cultural knowledge based on (sexual) reproduction.

François Boucher, Le Déjeuner (1739), Louvre Museum, Paris (Wikimedia Commons).

It is not without a hint of irony that I began this post with an incredibly banal scene of heteronormativity. What could be more normative than a family of three driving an SUV to the zoo while listening to a New York Times podcast? And so, to close, I would like to attempt what Voltaire, and Graffigny, and Crébillon, and the others did so eloquently almost three hundred years ago – I would like to take these pieces and see how we might understand them differently. Yes, we were a unit on the same journey to the same destination, but we were also three bodies sharing a space but experiencing the time in different ways. As one body drives, they may let their mind wander in and out of the podcast, thinking about the animals they would see, or the tasks they need to complete, or the bit of news they heard that they want to remember to tell their sibling; another might be riding, enjoying the beauty in the mountains and trees as they pass or wishing their arms were long enough to reach the stuffed animal or the used tissue on the floor – mentally exploring and learning from their interactions with the objects around them; still the third might be contemplating the ethics of visiting a zoo where animals are confined in spaces too small for their bodies, or drafting a blog post in their head, or maybe they are thinking about nothing at all. Or maybe the trees and mountains are watching them, wondering why they are there, or if the roads will ever decay to leave room for more flora to bloom. In any case, by decentering the experience of the nuclear family, we might be able to expand what we expect from kinship and intimacy, and we might be surprised at how such a perspectival shift can change what we think we know about the world.

– Tracy Rutler (Pennsylvania State University)

Tracy Rutler is the author of Queering the Enlightenment: Kinship and gender in eighteenth-century French literature, the November volume in the Oxford University Studies in the Enlightenment series.

Mon été avec Voltaire: la numérisation de la collection Lambert-David

En mai 2021, on m’a approchée pour procéder à la numérisation de la collection Lambert-David, une série de manuscrits de Voltaire appartenant au professeur Peter Southam. Après une première phase de tests réalisée par un photographe professionnel, M. François Lafrance, le travail s’est déroulé dans les locaux de la Faculté des lettres et sciences humaines situés sur le campus principal de l’Université de Sherbrooke. Comme l’université ne dispose pas d’une salle et d’un équipement professionnel attitrés à la numérisation d’archives, les autres membres de l’équipe et moi-même avons rassemblé le matériel nécessaire pour entreprendre le projet. Tout au long du processus, j’ai pris soin de suivre les recommandations et les pratiques de trois institutions patrimoniales (Bibliothèque et Archives nationales du Québec, Bibliothèque nationale de France et Musée Canadien de l’histoire) pour la numérisation des documents qui sont résumées dans le Recueil de règles de numérisation.* Je ferai ici un survol du processus de numérisation et de mon expérience de travail.

Le matériel et l’espace de travail

Pour numériser des documents, il existe deux types d’outils sur le marché: les numériseurs (scanner) et les appareils photo numériques. Le choix entre ces deux technologies dépend essentiellement de l’état des manuscrits qui composent la collection. Le numériseur possède plusieurs avantages: numérisation en très haute résolution, éclairage uniforme géré par l’appareil et aucune distorsion optique. Cependant, il est moins polyvalent que l’appareil photo (la surface de numérisation est limitée) et il est souvent beaucoup plus dispendieux. Dans le cadre de ce projet, nous avons opté pour l’appareil photo numérique. Voici donc une liste non exhaustive du matériel requis:

  • Un appareil photo numérique, de type DSLR et d’au moins 12 mégapixels (Recueil, p.10)
  • Un objectif: il est préférable d’opter pour un objectif de type zoom, c’est-à-dire avec une plage focale
  • Un support de stockage des données
  • Un ordinateur muni d’un logiciel de traitement d’images
  • Un trépied horizontal
  • Un système d’éclairage continu
  • Un arrière-plan de couleur neutre: blanc, gris ou noir
  • Une charte des couleurs: ColorChecker ou charte Q-13 (Recueil, p.12)

Notre objectif était de mettre en place un espace de travail temporaire à la fois efficace et économique. Plusieurs articles de l’équipement nous ont été donnés ou prêtés. L’appareil photo numérique (Canon Rebel T7) et son objectif (EF-S 18-55 mm) ont été empruntés au Comptoir de prêt du Service de soutien à la formation de l’Université de Sherbrooke. Le propriétaire de la collection, Pr. Southam, possédait déjà un trépied horizontal et M. Lafrance nous a gentiment imprimé un fond gris. Pour la captation et le traitement des images, j’ai utilisé mon ordinateur personnel équipé d’une vieille version de Photoshop et de Camera Raw. J’ai également installé le logiciel gratuit de Canon (EOS Utility), pour la captation des images à distance,ainsi que le logiciel de conversion de fichiers d’Adobe (Adobe Digital Negative Converter). L’utilisation d’un logiciel d’acquisition photo permet de régler les paramètres et déclencher l’appareil à distance évitant ainsi de toucher à l’appareil pendant la numérisation.

L’éclairage est un élément crucial pour prendre de belles photos. L’utilisation d’une lampe-éclair professionnelle est fortement conseillée (Recueil, p.12), mais il s’agit d’une pièce d’équipement très dispendieuse. Nous avons donc opté pour un éclairage en continu. J’ai d’abord emprunté quatre lampes DEL au Comptoir de prêt, mais comme il s’agit de matériel fortement en demande, j’ai terminé le projet avec un ensemble d’éclairage personnel composé de deux boîtes à lumière avec diffuseurs.

La pièce d’équipement qui a été la plus difficile à obtenir est la charte des couleurs. Bien que la ColorChecker soit plus fiable et plus facilement accessible, nous avons opté pour la charte Tiffen Q-13 de Kodak. Pour faciliter le traitement et s’assurer que chaque image est indépendante, la charte des couleurs devait se retrouver à côté de toutes les pages photographiées. Le format de la ColorChecker (12×9 cm) était donc peu pratique comparativement au format de la charte Q-13 (19×6 cm). De plus, par souci d’uniformité, il s’agissait de la même charte utilisée par le photographe François Lafrance lors de la première phase du projet.

Enfin, il fallait choisir un environnement de travail approprié. Il est préférable d’opter pour un local assez sombre (sans fenêtre) où la lumière ambiante est tamisée et constante. L’espace doit également être propre et exempt de poussière (Recueil, p.12). On dispose ensuite l’équipement en s’assurant de bien éclairer la surface de numérisation.

La démarche

Avant d’entamer le processus d’acquisition des images, il faut ajuster les paramètres de l’appareil photo. Il y a au moins quatre facteurs à prendre en considération: l’exposition, la balance des blancs, la netteté (mise au point) et le format d’enregistrement. L’exposition est influencée par trois paramètres: la sensibilité du capteur (ISO), l’ouverture du diaphragme et la vitesse d’obturation. Dans le cadre du projet, selon la suggestion du photographe François Lafrance, j’ai utilisé une ouverture de f/8, une vitesse de 1/100 et une sensibilité ISO de 100. Ces paramètres ne sont présentés ici qu’à titre indicatif et il peut être nécessaire de les ajuster selon la quantité de lumière disponible. L’important est d’avoir une image nette et bien exposée. J’ai également ajusté la balance des blancs en utilisant l’outil de EOS Utility et la charte des couleurs (cette étape fut effectuée au début de chaque séance de numérisation). Enfin, j’ai réglé les paramètres d’enregistrement dans un format RAW (CR2).

On peut maintenant procéder à la photographie des manuscrits. Il faut d’abord positionner le document sur la surface de numérisation. Il est important de bien le mettre à plat lorsque l’état du document le permet. Autrement dit, on doit respecter le manuscrit, sa préservation ayant priorité sur la qualité du fichier. On effectue ensuite le cadrage de l’image à l’aide de la ‘visée par l’écran’ du logiciel d’acquisition. J’ai affiché les grilles et les repères afin de m’aider à centrer le document. Il est conseillé de garder une marge minimum de 1 cm tout autour du manuscrit et de s’assurer que la charte des couleurs soit visible dans son entièreté. Il ne reste plus qu’à effectuer la mise au point et appuyer sur le déclencheur. Tous les documents ont été numérisés dans leur intégralité (recto et verso), même lorsque les pages ne contenaient aucun texte. Les fichiers ont été enregistrés sur un disque dur externe en prenant soin de les classer dans des dossiers bien identifiés.

Les fichiers (CR2) obtenus doivent ensuite être traités. Il fallait d’abord les convertir dans un format RAW universel (DNG) à l’aide du logiciel Adobe Digital Negative Converter. J’ai par la suite effectué quelques traitements à l’aide de Camera Raw(extension dePhotoshop). Pour chacune des images, j’ai effectué les traitements suivants: la balance des blancs, l’exposition et la correction de la déformation optique. J’ai ensuite ouvert le document dans l’interface de Photoshop et ajouté l’étiquette pour identifier le manuscrit. Toutes les images ont été enregistrées en format TIFF non compressé. Bien que je n’aie effectué aucun traitement de couleur (l’équipement à ma disposition ne me permettait pas de calibrer les appareils), j’ai pris soin de traiter et enregistrer les images dans l’espace colorimétrique recommandé dans le Recueil de règles de numérisation, soit Adobe RGB 1998 (p.11). Puisque la charte de couleur se retrouve sur chaque image, un tel traitement pourra être effectué a posteriori.

Des documents fragiles et précieux: les défis rencontrés

Pendant le processus de numérisation, j’ai rencontré des documents particuliers qui furent plus difficiles à numériser. Puisque l’intégrité et la préservation des archives ont priorité sur les copies numériques, les solutions devaient éviter toute altération du document original.

Correspondance Frédéric-Voltaire, f.1.

Le premier défi fut la numérisation d’un document qui avait été collé avec du ruban adhésif. Le ruban empêchait non seulement une bonne mise à plat, mais camouflait également une ligne de texte. Enlever le ruban adhésif aurait fortement endommagé le manuscrit. Après plusieurs discussions au sein de l’équipe et selon la suggestion du propriétaire, Pr. Southam, j’ai coupé une petite partie du ruban adhésif. Heureusement, cette manipulation a pu se faire sans altérer le document original.

Correspondance Decroze-Voltaire.

Le deuxième défi fut d’assurer une bonne mise à plat de documents pliés plusieurs fois. A la demande du propriétaire, j’ai aplati les documents en les compressant entre deux livres lourds. Ils ont ensuite été remis au propriétaire dans cet état (sans les replier) à la demande de celui-ci.

Vers de Voltaire.

Le troisième défi fut de photographier un manuscrit de très grande taille (41×78 cm). Le trépied de Pr. Southam ne me permettait pas de reculer suffisamment l’appareil pour capter le document dans son ensemble. J’ai d’abord essayé de procéder à main levée, mais l’instabilité et le manque d’éclairage rendaient l’exercice très difficile. J’ai donc utilisé un autre trépied que j’ai fabriqué avec mon père pendant mes vacances. Celui-ci me donnait une plus grande marge de manœuvre et me permettait d’éloigner davantage l’appareil du sujet à photographier. Enfin, pour assurer une bonne visibilité du texte dans l’image, j’ai également photographié le manuscrit en plus petites sections en suivant le sens de lecture.

Théâtre de Voltaire, t.1.

Le dernier défi, et non le moindre, fut la numérisation d’un document relié de 250 pages. La manipulation de ce document était très délicate et il était impossible de faire une mise à plat complète sans briser sa reliure. Une étudiante à la maîtrise en littérature de l’Université de Sherbrooke, Frédérika Jean, est donc venue m’aider. Elle tenait le document ouvert pendant que je prenais la photo. Pour faciliter le processus, le recto de toutes les pages a été photographié dans un premier temps et le verso dans un second temps.

Au cours de l’été, j’ai eu la chance de découvrir une collection exceptionnelle de manuscrits voltairiens. La numérisation de celle-ci permettra, à long terme, de faciliter son analyse et sa diffusion. Ce court article n’a pas la prétention de s’imposer comme outil de référence pour toute entreprise de numérisation. Il vise plutôt à conserver la mémoire technique et méthodologique de cette expérience en décrivant avec précision et transparence les étapes qui ont mené à la création des fichiers numériques de la collection Lambert-David. Cette expérience démontre bien qu’en combinant les efforts et les ressources de plusieurs intervenants, il est possible d’installer un espace de travail à la fois efficace et économique.

Espace de travail.

Je terminerai en remerciant toute l’équipe du ‘projet Voltaire’, Pr. Peter Southam, Dr Gillian Pink de la Voltaire Foundation, Pr. Louise Bienvenue, Pr. Nicholas Dion, Pr. Anick Lessard et M. Rock Blanchard, doyenne et directeur administratif de la Faculté des lettres et sciences humaines de l’Université de Sherbrooke, ainsi que tous les collaborateurs ayant participé de près ou de loin au projet. Un merci spécial à François Lafrance, Yvon Blouin – mon père, et Frédérika Jean pour leur aide précieuse. Cette expérience m’a non seulement permis de perfectionner mes compétences en numérisation d’archives, mais également d’en apprendre davantage sur un personnage et une période de l’histoire que je connaissais trop peu. Je peux maintenant presque dire que j’ai passé un été en compagnie de l’un des philosophes des Lumières les plus célèbres: Voltaire!

Une pièce d’équipement fabriquée sur mesure

Le trépied du Pr. Peter Southam fut adéquat pour l’ensemble du projet. Cependant, la hauteur maximale du trépied ne permettait pas de photographier les documents de très grande taille. La numérisation d’un seul document ne justifiait pas l’achat d’un nouveau trépied ou d’un nouvel objectif. Pendant mes vacances, mon père et moi avons entrepris de confectionner un autre support. Après avoir pris connaissance de mes besoins, mon père, un homme très ingénieux et talentueux, a été en mesure de fabriquer un trépied horizontal à l’aide d’objets recyclés. Nous y trouvons, entre autres, deux bâtons de hockey, un vieux trépied trouvé dans une vente à débarras, un ancien poteau de tente, une équerre combinée sans sa règle ainsi que différents éléments issus d’objets amassés au fil des années. Le tout a ensuite été peint afin de le rendre plus uniforme. Ce nouveau prototype de trépied horizontal permet d’éloigner suffisamment l’appareil photo du sujet photographié afin de numériser des documents de grande taille dans leur entièreté. De surcroît, il est facilement démontable et ajustable. Le résultat est pratique, économique et écologique!

Sonia Blouin

Le support fabriqué.

* Marie-Chantal Anctil, Michel Legendre, Tristan Müller, Dominique Maillet, Kathleen Brosseau et Louise Renaud, Recueil de règles de numérisation [en ligne] (Bibliothèque et Archives nationales du Québec, Bibliothèque nationale de France, Musée canadien de l’histoire, 2014), sur le site Bibliothèque et Archives nationales du Québec, http://collections.banq.qc.ca/bitstream/52327/2426216/1/4671601.pdf, consulté le 10 août 2022.

New resources for d’Holbach scholars

When was the last time you checked the ‘Digital d’Holbach’ page on the Voltaire Foundation website? More than two months ago? Well, in that case you may want to go back – and soon! – for quite a lot has changed as of late.

Paul Thiry, baron d’Holbach, by Louis Carmontelle.

D’Holbach aficionados and habitués of our blog may remember a post of mine from May 2021 in which I presented my Selected bibliography of d’Holbach-related publications. Well, to begin with, that bibliography has now been considerably enlarged thanks to the suggestions of various scholars who very kindly responded to my desperate call for addenda – special thanks to Gerhardt Stenger and Emmanuel Boussuge for their helpful suggestions! But that is but the tip of the iceberg!

On the ‘Resources for authors’ page, our followers will find a full list of pre-1789 editions of d’Holbach’s works, which is based on Jeroom Vercruysse’s seminal Bibliographie descriptive des imprimés du baron d’Holbach (rev. ed. Paris, 2017) and provides links, for every volume of every single edition, to digitised copies on Google Books, HathiTrust, and Gallica. This file, I hope, will be of use to anyone working on the Digital d’Holbach project and facilitate both the establishment of the base text and the collation of variants. (Well, when I say ‘for every volume of every single edition’ that is admittedly a bit of an overstatement… Some editions, marked in yellow in my file, are regrettably not available online. Should your university library own them and should they be willing to digitise them, please do let us know!)

Colleagues working on the Digital d’Holbach project will also be pleased to know that a first draft of the Digital d’Holbach Editorial Guidelines is now available on the Voltaire foundation website. These guidelines will take you through all the different, exciting phases of the editorial work, from the choice of the base text all the way down to penning the introduction. Like any human undertaking, however, they are also susceptible of improvement. Should you have any suggestions, please do get in touch. A Sample Treatment of the Base Text has also been uploaded as a separate file and should serve as a model for any English-language editions to come (We’ll upload a French counterpart shortly, ne vous inquiétez pas!)

Dulcis in fundo: a catalogue of d’Holbach’s library! Thanks to generous grants from the Leverhulme Trust, St Edmund Hall, and the University of Oxford, I have been able to hire three wonderful research assistants to work on the Tout d’Holbach project – more on that shortly. One of them, Gabriel O’Regan, has provided us with a fully searchable and very accurate transcription of the inventaire après décès of d’Holbach’s library, a tool which will be of enormous help to anyone trying to reconstruct the origins of d’Holbach’s ideas and pin down exactly the sources he used when penning his works. We now have great plans for taking this catalogue up a notch and turn it into an even more useful resource, but more on this another time!

Ruggero Sciuto