For action! A bibliography of d’Holbach studies

Paul-Henri Thiry, baron d’Holbach, by Louis Carmontelle.

Following the release of Tout d’Holbach in March 2020, the Voltaire Foundation is continuing to produce research tools that we hope will prove beneficial to anyone out there working on the Radical Enlightenment and d’Holbach more specifically. The latest arrival, we are happy to announce, is a selected bibliography of mostly 20th- and 21st-century scholarly publications on the Baron d’Holbach and his works. Counting almost 200 entries and intended primarily as a tool for anyone working on the Digital d’Holbach project, this bibliography includes links to online resources, where available, and hopes to grow larger in the next few months thanks to the support of the many colleagues worldwide who share our interest in the works of the Baron. Should you wish your new publications to be featured in the bibliography, or to report any mistakes or omissions, please contact Ruggero Sciuto. Thanks in advance for your help!

Looking forward, the Voltaire Foundation also hopes to release a full list of pre-1789 editions of d’Holbach’s publications with hyperlinks to digitised copies on Googlebooks, HathiTrust, or Gallica, as well as a searchable catalogue of d’Holbach’s library, which was famously dispersed at an auction in 1789. Stay tuned!

P.S. for the Diderot fans among us: Prof Caroline Warman (Jesus College, Oxford) will present her latest book on Diderot’s Eléments de physiologie at 5 pm UK time on 18 June 2021. For more on this event and a registration link please click here.

Ruggero Sciuto

Left: Alan Charles Kors, D’Holbach’s coterie: an Enlightenment in Paris (Princeton, 1976); centre: Alain Sandrier, Le Style philosophique du baron d’Holbach (Paris, 2004); right: Mladen Kozul, Les Lumières imaginaires: Holbach et la traduction (Oxford University Studies in the Enlightenment 2016:05).

Introducing Tout d’Holbach

Have you ever used Tout Voltaire or the ARTFL Encyclopédie and thought: ‘Wow! This is so helpful!’? Have you ever planned on giving a Zoom talk on pandemics in Diderot and D’Alembert’s Encyclopédie and realised that all you had to do to get your primary sources was to search the database for ‘peste’, ‘pestilent.*’, ‘épidémi.*’, nothing more? Or maybe you wanted to write an article on Voltaire and dodos? You looked up ‘dodo’ in Tout Voltaire, and it only took you about three seconds to realise that you had pushed your quest for originality a bit too far. Have you ever wished that something like Tout Voltaire existed also for other authors? Well, if you work on d’Holbach, we’ve got good news for you!

The ARTFL Project at the University of Chicago and the Voltaire Foundation are very pleased to announce the release of Tout d’Holbach, a database that brings together fully searchable transcriptions of the vast majority of d’Holbach’s works. (If at this point you cannot be bothered to read more and wish to start experimenting with the database right away, here is the link: https://artfl-project.uchicago.edu/tout-d-holbach.)

At the moment, Tout d’Holbach only includes d’Holbach’s original writings, defined as those considered to be ‘œuvres originales publiées isolément’ (‘original works published separately’) in Jeroom Vercruysse’s fundamental Bibliographie descriptive des imprimés du baron d’Holbach (1971; new ed. 2017) (The Essai sur les préjugés and the Tableau des saints are not there yet, but they will be soon! We promise!). Moving forward, full transcriptions of d’Holbach’s translations and editions, respectively marked as Ds and Fs in Vercruysse’s bibliography, will be added, making the database more worthy of its high-sounding name.  At the same time, we are also thinking about making Tout d’Holbach a bit less ‘d’Holbach’: adding to the database texts whose attribution to the Baron is highly controversial will put us, we hope, in a position to better understand the real contours of d’Holbach’s textual corpus, thus answering a question that has occupied scholars’ minds for more than two centuries.

Thanks to the generosity of the Andrew W. Mellon Foundation, the Voltaire Foundation is currently working on a born-digital critical edition of d’Holbach’s writings: Digital d’Holbach. Unlike Digital d’Holbach, Tout d’Holbach is not a critical edition: none of the texts is annotated, and the transcriptions, while broadly accurate, may contain occasional typos. Tout d’Holbach is a research tool, and one, we hope, that will prove invaluable to researchers collaborating on Digital d’Holbach as well as to scholars working on the European Enlightenment more broadly.

So, here is the link again for those of you who haven’t yet given in to temptation and already clicked on it: https://artfl-project.uchicago.edu/tout-d-holbach.

P.S. If you have some time to spare while you #stayathome and would like to contribute to the project by checking the transcription of a section of one of d’Holbach’s works, or if you would like to know more about Digital d’Holbach, please email Ruggero Sciuto at ruggero.sciuto@voltaire.ox.ac.uk.

– Ruggero Sciuto and Clovis Gladstone

Digital d’Holbach

Grâce à un don de la Mellon Foundation, la Voltaire Foundation a entamé une édition numérique des œuvres complètes du baron d’Holbach, l’un des penseurs clés des Lumières radicales françaises.

Le baron d’Holbach, par Louis Carmontelle.

‘Vivre heureux’ et ‘faire des heureux’. Ce sont là, d’après le baron d’Holbach, les deux seuls objectifs que tout être humain doit poursuivre dans la vie. Comment les atteindre? Il suffit de suivre la nature et de se tenir fermement au ‘flambeau de la raison’. Sauf que… sauf que des ‘fantômes effrayants’, engendrés par la superstition, viennent souvent nous détourner de la ‘voie du vrai bonheur’. Et quand on est soi-même malheureux, il est bien difficile de s’occuper du bonheur des autres. Il faut donc saper les fondements de toute religion, démasquer les ‘imposteurs’ qui nous rendent malheureux, et ramener ‘les esprits égarés à la raison’.

Une telle entreprise, d’Holbach le répète à plusieurs reprises, n’est pas sans risque, car présenter la ‘vérité’ aux êtres humains, comme le dit Diderot, c’est ‘introduire un rayon de lumière dans un nid de hiboux’. Néanmoins, dès le début des années 1760, le baron saisit la plume et commence à bombarder ‘l’édifice ruineux de la religion’. Pendant presque quinze ans les attaques se succèdent sans interruption. Ce sont des traités de morale et de politique, des dictionnaires de jargon théologique, des livres qui prêchent le matérialisme et le déterminisme. Tous ces textes paraissent de façon soit anonyme, soit pseudonyme. Seul un petit nombre de gens de lettres, y compris – fait remarquable! – quelques hommes d’église, savent qui se cache derrière le Système de la nature et Le Bon SensFait encore plus remarquable, ils gardent tous le secret, et lorsque d’Holbach meurt au mois de janvier 1789, il est enterré dans l’église Saint-Roch à Paris, à coté de Diderot.

Depuis lors, des chercheurs se sont essayés à définir les limites du corpus des œuvres du baron d’Holbach, tâche ardue, bien sûr, étant donnée la fâcheuse (mais compréhensible) habitude du baron de ne rien signer. D’ailleurs, un autre facteur vient compliquer la situation: c’est que d’Holbach ne travaillait pas isolément. En effet, on sait par diverses sources que Diderot et Naigeon se donnaient tous deux beaucoup de peine pour blanchir les ‘chiffons sales’ du baron avant l’impression. D’ailleurs, on ne saurait dissocier le baron de la société de gens de lettres qui se réunissait chez lui, sa ‘coterie’ ou ‘boulangerie’: comme il l’écrit lui-même dans l’une de ses lettres, son existence au sein de la république des lettres était une ‘existence collective’.

Grâce à un don généreux accordé à la Voltaire Foundation par la Mellon Foundation, nous travaillons depuis quelques mois à un projet d’édition numérique des œuvres complètes du baron d’Holbach (si tant est que l’on puisse parler d’œuvres ‘complètes’ pour un corpus aux contours aussi difficiles à délimiter). Ce projet nous aidera à jeter quelque lumière sur des ouvrages longtemps oubliés par les chercheurs, et nous permettra de mieux comprendre la genèse et l’évolution de la pensée de l’un des plus importants philosophes du dix-huitième siècle.

Image BnF/Gallica.

Nous avons décidé d’entamer notre édition par les Lettres à Eugénie, un traité sous forme de lettres qui s’adresse aux femmes en tant qu’agents fondamentaux de changement social et culturel. Parallèlement, nous travaillons également à une édition de la correspondance du baron, dont un catalogue est désormais disponible sur le site internet d’Early Modern Letters Online (j’y reviendrai ultérieurement dans un nouvel article de blog). Nous invitons tous ceux et celles qui veulent en savoir plus à venir nous rejoindre à Edimbourg, le lundi 15 juillet à 16h15 (panel 88, voir ici, p.24)!

– Dr Ruggero Sciuto, Hertford College/Voltaire Foundation, Université d’Oxford