International Women’s Day: ten books by eighteenth-century women you may not have read

Through no fault of their own, many brilliant eighteenth-century women have fallen into obscurity, either because their work was little-valued in their own time or because, although they were popular among their contemporaries, subsequent scholarship has done little to shine a light on their œuvre. It is therefore sometimes a little difficult to know where to start when seeking to diversify our reading habits, and we risk missing out on some brilliant and crucial works. In celebration of International Women’s Day, here are ten books by women you may not have read.

Isabelle de Charrière

Isabelle Agneta van Tuyll van Serooskerken (Belle de Zuylen), the future Madame de Charrière, by Maurice Quentin La Tour (1766).

Lettres de Mistriss Henley publiées par son amie, Isabelle de Charrière (1784)
This epistolary, written by Dutch/Swiss Enlightenment writer Isabelle de Charrière, explores the tensions between reason and sensibility. This series of poignant letters tell the story of a young woman struggling with a cold, stern husband and the seeming impossibility of happiness within a marriage.

An Essay on the Art of Ingeniously Tormenting, Jane Collier (1753)
The first work of English novelist Jane Collier, An Essay on the Art of Ingeniously Tormenting is a satirical conduct book, and includes advice for ‘teasing and mortifying’ a wide range of society, including lovers, parents, servants, and spouses. Other works of Collier’s include The Cry, written with Sarah Fielding, and a recently discovered commonplace-book.

Les Conversations d’Emilie, Louise d’Epinay (1774)
A response to Rousseauian ideas on education, this text represents a key moment in the development of 18th-century pedagogical thought. It takes the form of a conversation between a mother and her daughter, and emphasises the importance of not only the moral formation of girls, but also a well-rounded scientific and classical education.
For a critical edition of Les Conversations d’Emilie, edited by Rosena Davison, see here.

Die Honigmonathe, Caroline Auguste Fischer (1802)
This epistolary, written by German novelist Caroline Auguste Fischer, was published anonymously in response to Wilhelmine Karoline von Wobeser’s 1795 bestseller Elisa, oder das Weib wie es seyn sollte, which glorified the ideal of a selfless, obedient wife, and was much-praised by Fischer’s ex-husband. It tells the story of two close friends: Julie, who is trapped in a marriage of convenience with an increasingly selfish and unstable husband, and Wilhelmine, an ‘Amazon’ who frequently condemns the institution of marriage and seeks to rescue her friend from this unfortunate fate.

Madame de Graffigny

Presumed portrait of Madame de Graffigny, by Louis Toqué.

Lettres d’une Péruvienne, Françoise de Graffigny (1747)
One of Graffigny’s most successful works, Lettres d’une Péruvienne is told from the perspective of Zilia, a young Incan princess who is taken from her home by Spanish conquistadors and eventually finds herself living in France. Zilia is an engaging narrator, and her outsider insight into and critique of eighteenth-century Paris, as well as her suspenseful life of displacement, love, and independence, make for a highly engaging read.
For a critical edition of the Lettres d’une Péruvienne, edited by Jonathan Mallinson, see here. Graffigny’s fascinating correspondence is also well worth a read!

The Female Quixote; or, The Adventures of Arabella, Charlotte Lennox (1752)
This satirical novel tells the story of the life and loves of Arabella, an English noblewoman with a lively imagination, strong sensibility, and a love of French romance novels. After the death of her father, her expectation that life will imitate literature gets her into no end of trouble, and her adventures are at points laugh-out-loud funny, even for a twenty-first-century reader.

Histoire du Marquis de Cressy, Marie-Jeanne Riccoboni (1758)
Although less well-known now, the work of French actress and novelist Marie-Jeanne Riccoboni reached a wide audience in her own time; she is even mentioned in the correspondence of Goethe. L’Histoire du Marquis de Cressy is not, as the title suggests, focussed on the life of the rakish Marquis, but instead on the tragic consequences that his deceptive and libertine behaviour has on the women in his life.

Geschichte des Fräuleins von Sternheim, Sophie von La Roche (1771)
The first known German-language novel to be written by a woman, this epistolary tells the story of the virtuous Sophie von Sternheim, daughter of a colonel and an English aristocrat, and her experiences in the English court. After the death of her parents she faces interfering relatives, unwelcome suitors, and royal scandals, but she stays true to her values and in the end gets the happy ending she always wished for.

Florentin, Dorothea von Schlegel (1801)
Dorothea von Schlegel, daughter of Moses Mendelssohn, wife of Friedrich von Schlegel, and aunt to Felix and Fanny Mendelssohn, published Florentin in 1801. The novel follows the travels of Florentin, an Italian aristocrat, and through his relationships and the relationships of those around him explores issues of desire, gender, and marriage.

Phillis Wheatley

Phillis Wheatley, frontispiece to Poems on Various Subjects, Religious and Moral (London, 1773).

Poems on Various Subjects, Religious and Moral, Phillis Wheatley (1773)
Phillis Wheatley was kidnapped from West Africa and sold into slavery at a young age. She was subsequently bought by the Wheatley family, a merchant family from Boston, who named her after the ship on which she was forcibly brought to America, The Phillis. This collection of thirty-nine poems is rich and varied, as well as being a deeply important part of American history; it was the first ever work to be published by an African-American.

Of course, this is a very limited (and subjective!) list of suggestions. If you’d like to expand on any of the works listed here, or have other works you’d like to suggest, please comment below or contact us about writing a blog post – we’re always looking for more contributors!

– Josie Dyster, Research Assistant, Voltaire Foundation, Oxford

Françoise de Graffigny, gouvernante et observatrice de l’éducation des femmes

Mme de Graffigny

Françoise de Graffigny by Pierre-Augustin Clavareau. Lunéville, musée du château des Lumières. Photo: T. Franz, Conseil départemental 54.

Pour marquer la Journée internationale des femmes nous nous tournons vers Françoise de Graffigny (1695-1758), femme de lettres dont le talent était reconnu dans toute l’Europe. Sa Correspondance montre son indépendance, son dévouement à sa pratique de romancière et de dramaturge, son esprit critique, son langage franc et réaliste.

Fille d’un militaire attaché à la cour de Lorraine, et admise au cercle qui entourait la duchesse Elisabeth-Charlotte et ses enfants, elle n’étudiait ni le latin ni l’orthographe, mais elle chantait, dansait, jouait de la vielle, brodait, plaisait par sa façon de parler et de raconter, et montait sur les planches dans les comédies de la cour. Veuve à l’âge de 30 ans, et ayant perdu trois enfants en bas âge, elle s’occupa de l’éducation d’au moins une des ses jeunes parentes, Anne-Catherine de Ligniville. Elle aida la marquise de Grandville lorsque celle-ci donna naissance à un enfant en 1735, et elle avait plusieurs filleules pour qui elle gardait de l’affection.

La Correspondance de Mme de Graffigny.

La Correspondance de Mme de Graffigny, 15 vol. (Oxford, 1985-2016).

Après avoir quitté la Lorraine, elle s’installa à Paris en octobre 1739 comme dame de compagnie de la duchesse de Richelieu, et après la mort de celle-ci, devint en 1740 dame de compagnie de la princesse de Ligne. Elle se lia d’amitié avec plusieurs gouvernantes des enfants Richelieu, notamment Mme Copineau, pour qui elle trouva un emploi de gouvernante à la cour de Vienne. Plus tard, reconnue comme un auteur célèbre et un modèle de sagesse, Graffigny composa des lettres édifiantes qu’elle envoya aux archiduchesses Marie-Anne et Marie-Elisabeth de Habsbourg-Lorraine, et à Marie-Thérèse de Cobenzl.

Graffigny critique l’éducation traditionnelle des femmes françaises dans son roman Lettres d’une Péruvienne (éditions de 1747 et 1752), et elle examine ailleurs dans son œuvre le rôle de la gouvernante, sa situation ambiguë entre dame et servante, et les inconvénients de son état: dépendance financière et sociale, soumission aux caprices des maîtres, la tâche (poignante pour Graffigny) de soigner les enfants d’autrui. Dans Cénie (1750), la pièce sentimentale qu’elle appela d’abord ‘La Gouvernante’, Orphise, la gouvernante vertueuse de l’héroïne Cénie, découvre dans une scène qui fit pleurer tous les spectateurs qu’elle est la mère biologique de sa pupille. En 1749, Graffigny écrit à Devaux: ‘J’ai encore un peu retouché “La Gouvernante” ce matin, et tout en corrigeant les phrases, j’ai pleuré moi-même.’

La Fille d'Aristide, title pages.

Two variant title pages of the original edition of La Fille d’Aristide (Paris, 1759).

Dans une autre pièce datant de la même époque, ‘La Brioche’, forme primitive de La Fille d’Aristide (1758), elle dépeint la gouvernante Lisette, qui dépasse les autres personnages de la pièce par son esprit, son sens de l’honneur et sa générosité; bénéficiaire d’une éducation exceptionnelle, elle gère les affaires du maître Géronte, arrange le mariage de sa fille et assure la fortune de son fils. Lisette explique ses ‘sentiments’ ainsi:

‘Je les dois tous aux bontés de ma défunte maîtresse; elle les étendit jusqu’à donner à une pauvre orpheline la même éducation qu’à sa propre fille.’

Mme de Graffigny manuscript.

Portion of ‘La Brioche’ manuscript (Yale University, Beinecke Library, Graffigny Papers, vol.79, p.17).

Comme Cénie et Orphise, Lisette est une étrangère au sein de la famille; à la fin elle refuse le mariage et reste maîtresse de sa vie. Ce personnage roturier, considéré trop osé par les amis de Graffigny, est remplacé par la fille adoptive Théonise dans La Fille d’Aristide.

Pendant toute sa vie, Graffigny compta parmi ses amies des femmes indépendantes, très différentes les unes des autres par leur niveau d’éducation et leur rang social. Elles participaient aux débats de l’époque, jugeaient les personnages avec lucidité, et ajoutaient sans doute du poids aux observations relatives à l’éducation des femmes et à l’exploration honnête des sentiments qui marquent l’œuvre de Graffigny. On trouve un excellent exemple de cette force de personnalité dans sa protégée Anne-Catherine de Ligniville, qui fit un effort extraordinaire pour rendre possible son mariage d’amour avec Helvétius, et qui prit la défense de son mari en 1758 lors de la condamnation de son livre De l’Esprit.

– Dorothy P. Arthur

“Cette femme est un phénomène” (Pierre Enckell)

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Je viens d’être frappée par le fait que le projet Graffigny dure depuis presque trente ans maintenant! Le premier volume est apparu en 1985, et le quatorzième cette semaine (en tout, la Correspondance comprendra 15 volumes imprimés et un volume électronique). Avec plus de 2500 lettres à son actif, c’est un travail phénoménal mais nécessaire de l’éditer, car il s’agit d’une femme exceptionnelle qui nous fournit un témoignage hors-pair du dix-huitième siècle.

Malgré les nombreux obstacles que devaient surmonter les femmes au dix-huitième siècle, Françoise de Graffigny (1695-1758) était une romancière et dramaturge respectée, connue à travers l’Europe. Elle vivait indépendamment grâce à des succès tel que Cénie et Lettres d’une Péruvienne. En tant que salonnière, elle était à la tête d’un réseau comprenant les figures principales du siècle des Lumières. Sa correspondance offre donc un aperçu unique de l’histoire intellectuelle de la France et de la condition féminine au dix-huitième siècle.

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Le projet d’édition est international, sa base est dans le département de français à l’université de Toronto, coordonné par J. A. Dainard. Le tome 14 édité par Dorothy P. Arthur et D. W. Smith est dédié à Pierre Enckell, un membre indispensable de l’équipe, qui malheureusement est décédé en 2011. Le prochain volume sera préparé par D. W. Smith et dirigé par English Showalter. Nous espérons pouvoir célébrer ce dernier volume imprimé de l’édition à la conférence ISECS à Rotterdam en 2015!

-Pippa Faucheux, publishing manager

PS Pour en savoir plus sur cette femme extraordinaire: consultez la biographie Françoise de Graffigny: her life and works par English Showalter.